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Fotografía de portada: Deutsche Welle. Aparecen por orden: el Presidente surcoreano, Moon Jae-in, el Ministro de Relaciones Exteriores de la República Popular China, Wang Yi y el Primer Ministro japonés, Shinzo Abe, en China.

El poder económico, como cualquier herramienta, puede tener resultados desafortunados si se ejerce de manera imprudente (Lew & Nephew, 2018). Desde enero de 2018, el actual presidente de EE.UU, Donald Trump, impuso aranceles a todas las lavadoras y paneles solares importados, no sólo a los procedentes de China (Strait Times, 2019). Esto fue el inicio de la Guerra Comercial entre EE.UU y China, que se intensificó a lo largo del año. Y desde julio de 2019, Japón y Corea del Sur se han enzarzado tambiénen una guerra comercial (Romero, 2019). ¿Por qué importa esta crisis? ¿Cuáles son sus raíces? ¿Cómo se está desarrollando? Este artículo responderá a estas tres cuestiones.

Un contexto regional cada vez más dinámico

El rápido ascenso de Asia en las últimas cuatro o cinco décadas ha sido una de las historias de desarrollo económico más exitosas de los últimos tiempos (ADB, 2011). En este proceso, Japón y Corea del Sur han sido claves en el devenir económico de Asia. El primer Estado asiático que se convirtió en toda una potencia fue Japón. Entre 1945 y mediados de los 1980 (Geneviève, 2012), Japón se convertiría en la segunda economía mundial. Desde 1970, Corea del Sur siguió la misma estela de crecimiento económico que Japón, siendo denominada como uno de los tigres asiáticos. En ambas potencias, una fuerte inversión en el sector tecnológico jugó un papel clave en su despegue económico y su principal aliado estratégico es EE.UU. Sin embargo, hoy en día, a nivel interno Japón y Corea del Sur se enfrentan a diversos problemas: el estancamiento económico, una baja tasa de natalidad, el reto de Corea del Norte y la mayor influencia de China. Pese a estos retos compartidos, la relación entre los dos socios nunca ha sido fácil (Vidal Li y Macarena, 2019), y desde 2017 las relaciones bilaterales han empeorado, alcanzando un pico en julio de 2019 cuando Tokio impuso restricciones a la exportaciones de tres compuestos químicos clave (Romero, 2019) para la economía surcoreana. ¿Pero por qué la tensión ha estallado ahora?

Las rencillas del pasado

La relación entre estos dos socios nunca ha sido fácil: por ejemplo, en una encuesta publicada en 2019, el 74% de los japoneses manifestaba no confiar en los surcoreanos, y el 75% de los surcoreanos no confiar en los japoneses (GI Korea, 2019). Pese a que ambas economías están muy interrelacionadas, este clima de desconfianza se ha trasladado a lo económico.

Fuente: Statista.

El trasfondo de esta mera disputa comercial hunde sus raíces en agravios históricos que datan de la ocupación nipona en la península coreana entre 1910-1945 (Romero, 2019). Durante este período, se acuñó el término mujeres de consuelo, un eufemismo que se utiliza para designar a niñas y mujeres que fueron forzadas a prostituirse en los prostíbulos militares japoneses (Europapress, 2019). Asimismo, Japón obligó a millones de personas a trabajar para compañías niponas en muy malas condiciones, conocidos como esclavos laborales (RT, 2019).

Ambas potencias intentaron solventar estas dos cuestiones durante las pasadas décadas. En 1965, Corea del Sur y Japón firmaron el Tratado de Relaciones Básicas (Santirso, 2019). Este Tratado marcó el restablecimiento de las relaciones bilaterales entre ambos países, previo pago de 717 millones de dólares estadounidenses en préstamos y cesiones por parte de los nipones. En 2015, Japón y Corea del Sur acercaron posturas con la firma de un acuerdo, donde Japón asumió su responsabilidad por las mujeres de consuelo o mujeres de confort. A su vez, Japón se comprometió a pagar 7,6 millones de euros a las víctimas implicadas (Fontdeglòria, 2015). En 2016, ambos estados suscribieron un pacto para intercambiar información de inteligencia sobre Corea del Norte conocido como Gsomia (Vidal Li y Macarena, 2019).

A finales de 2018, la corte suprema surcoreana se pronunció sobre los esclavos laborales. Este tribunal contempló que las empresas japonesas con presencia en Corea del Sur fueran obligadas a pagar compensaciones a ciudadanos coreanos (o a sus herederos) esclavizados por estas compañías durante la II Guerra Mundial (Eldiario.es, 2019) y a que compensaran a una decena de antiguas mujeres de consuelo (Romero Teresa, 2019), lo cual generó gran enfado en Japón (Vidal Li y Macarena, 2019).

En 2019, el Primer Ministro japonés, Shinzo Abe, advirtió a Corea del Sur que si aplicaba los fallos judiciales, Japón podría tomar represalias con medidas económicas (Johnson Keith, 2019). En julio de 2019, Tokio limitó a Seúl, por motivos de seguridad nacional, el acceso a tres tipos de agentes químicos, esenciales para la industria de chips semiconductores del país vecino (Santirso, 2019). Este paso marcó el inicio de una guerra comercial entre Japón y Corea del Sur, creando un cuello de botella que supone una amenaza para todo el mercado global de productos digitales (Santirso, 2019).

¿Una guerra comercial influenciada por el pragmatismo?

Las sanciones se han recibido con furia en Corea del Sur y sectores de la población han comenzado a organizar boicots a productos y empresas japonesas (Santirso, 2019). Cabe mencionar que la cerveza japonesa, que era la segunda más popular por detrás de la nacional, se ha desplomado en un 97% en sus ventas (Vidal Li y Macarena, 2019).

Fuente: South China Morning Post. Un ciudadano protesta contra la decisión de Japón de restringir las exportaciones fuera de la embajada japonesa en Seúl.

Este impacto en Corea del Sur a medio y largo plazo se verá reducido, ya que, por ejemplo, Seúl ha fomentado la producción nacional de artículos de fabricación clave y ha impulsado el gasto en investigación y desarrollo en el presupuesto de 2020. Asimismo, en octubre de 2019, las exportaciones surcoreanas a Japón caerían un 14%, mientras que las importaciones de Japón se redujeron un 23% (Lee, 2019).

En agosto de 2019 se vio un aumento de la tensión en las relaciones bilaterales entre Seúl y Tokio. Un primer aspecto fue la decisión de Tokio de eliminar a Corea del Sur de su lista de países blancos el 2 de agosto, por lo que Seúl perdió el tratamiento preferencial en materia de comercio por Japón (Santirso, 2019). Asimismo, el 23 de agosto el Presidente surcoreano, Moon Jae-in, anunció la posibilidad de no renovar el Gsomia; y el 18 de septiembre de 2019 Seúl retiró a Japón de su lista blanca.

El pico de tensión se alcanzó cuando las Fuerzas Armadas surcoreanas llevaron a cabo maniobras militares en torno al disputado archipiélago de Takeshima/Dokdo. Rápidamente, el Ministerio de Exteriores de Japón declaró que «no puede aceptarse y es extremadamente lamentable, dado que Takeshima es parte inherente del territorio japonés a la luz de los hechos históricos y las leyes internacionales» (Vidal Li y Macarena, 2019).

Asimismo, Corea del Sur ha demandado a Japón ante la Organización Mundial del Comercio (OMC) por las restricciones a los componentes químicos (Vidal Li y Macarena, 2019). No obstante, las conversaciones no están rotas. Japón ha aceptado abordar con Corea del Sur conversaciones en torno a la demanda ante la OMC (Vidal Li y Macarena, 2019) en septiembre de 2019, en Suiza y en EE.UU.

En julio de 2019 los representantes de Japón y Corea del Sur se reunieron para reconducir la tensión entre ambos. Asimismo, el 6 de agosto de 2019, en una reunión de la ASEAN, el Secretario de Estado de EE.UU, Mike Pompeo, trató de mediar en la disputa entre Tokio y Seúl (Chonhkittavorn, 2019), aunque sin éxito. El 23 de noviembre, Seúl dio un paso para relajar las tensiones con Tokio, renovando el Gsomia. Este cambio de paradigma fue acompañado por Tokio, reduciendo sus controles de sus exportaciones hacia Corea del Sur.

China no es ajena a esta disputa bilateral, ya que una hipotética disputa entre Seúl y Tokio, podría mejorar los lazos con cada potencia por separado. Igualmente, se podría erosionar la vital relación trilateral entre EE.UU, Corea del Sur y Japón, posibilitando una hipotética retirada de los soldados norteamericanos en Corea del Sur o la retirada del sistema balístico THAAD, reduciendo la influencia de EE. UU en Asia Pacífico, en beneficio de China, cambiando así las relaciones de poder en esta región.

En diciembre de 2019, China fue la anfitriona de una reunión trilateral entre China, Corea del Sur y Japón. Destaca que Japón y Corea del Sur acordaron colaborar estrechamente entre sí, y los ministros de comercio de los tres países prometieron trabajar para lograr un acuerdo de libre comercio a tres bandas (Cheong, 2019).

En definitiva, esta contienda no sólo ha causado un impacto en las relaciones bilaterales entre Corea del Sur y Japón: ya se atisban los primeros impactos económicos, y quizás por ello, todavía, persiste cierto pragmatismo entre Seúl y Tokio, pragmatismo que podría ser una oportunidad para cerrar completamente sus heridas del pasado. Además, esta actual guerra comercial también ha impactado la dinámica regional, y podría marcar profundos cambios de relaciones de poder en la región de Asia-Pacífico, ya que la falta de entendimiento entre Japón y Corea del Sur podría debilitar a EE. UU en favor de China.


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